Când l-am întâlnit pentru prima dată pe cercetătorul imunolog James P. Allison în 2014, Universitatea Columbia îl invitase în campusul său pentru a-i prezenta premiul Louisa Gross Horwitz pentru noul tip de terapie dezvoltată împotriva cancerului. În loc să încerce să ardă, să otrăvească sau să elimine chirurgical celulele maligne din corp, tratamentul său a mobilizat sistemul imunitar al pacientului pentru a le distruge.

În timpul discursului susținut la ceremonia de premiere, Allison a explicat că, cu trei ani mai devreme, Food and Drug Administration a aprobat medicamentul cu anticorpi pe care l-a dezvoltat, Ipilimumab, pentru utilizare împotriva melanomului metastatic în stadiu tardiv, care este printre cele mai mortale dintre cancere. El a raportat că unii dintre pacienții terminali care au participat la studiile anterioare, au câștigat un deceniu de viață. În timp ce el a descris modul în care medicamentul său a schimbat prognosticul pentru unii dintre acești pacienți – a fost eficient pentru aproximativ 20% dintre ei – a fost un moment extrem de emoționant.

În toți acești ani nu am văzut niciodată un cercetător plângând. Allison, cu părul său lung cenușiu și hainele sale modeste este una din cele mai interesante figuri din lumea științifică. Vorbind cu el mai târziu, am descoperit un om profund, original, extrem de încrezător în puterile sale intelectuale și neînfricat să meargă acolo unde l-au dus ele- calitățile necesare pentru a inventa un tratament inovator împotriva cancerului.

Medicamentul lui Allison nu a fost prima sau singura formă de imunoterapie; oamenii de știință au lucrat la vaccinuri anticancer, de exemplu, de zeci de ani. Ceea ce a făcut ca „terapia imunitară de control” a lui Allison să fie unică a fost faptul că a folosit anticorpi pentru a debloca potențialul sistemului imunitar pentru a ucide celulele canceroase.

Această abordare este punctul culminant al carierei imunologice extrem de bogată a lui Allison. La începutul anilor 1980, el a identificat receptorul care permite celulelor T ale sistemului imunitar să recunoască antigenele celulelor infectate sau anormale. Un deceniu mai târziu, el a arătat că celulele T au, de asemenea, nevoie de un semnal de la o moleculă „stimulatoare” pentru a lansa atacurile lor. Atunci Allison și colegii săi au descoperit că o moleculă numită antigenul limfocitelor citotoxice T (CTLA-4) acționează ca un punct de control, ca o frână încorporată asupra celulelor T. Acestea ar putea îndepărta frâna și pot elibera celulele T împotriva celulelor canceroase cu un anticorp – ipilimumab – care a inhibat punctul de control CTLA-4.

Imunoterapiei a devenit o tendință majoră în cercetarea biotehnologiei în ultimul deceniu. Variantele și extensiile terapiei cu punct de control imun, adesea în combinație cu alte medicamente, sunt baza multor tratamente în curs de dezvoltare pentru cancerele creierului, plămânului, vezicii urinare și rinichilor. Niciunul dintre aceste medicamente de imunoterapie nu este încă eficient pentru toți pacienții sau pentru toate tipurile de cancer, dar atunci când pacienții răspund – așa cum fac mulți pacienți cu melanom metastatic – longevitatea lor este îmbunătățită semnificativ.

Allison, acum în vârstă de 71 de ani, a fost categoric în evaluarea sa asupra acestor rezultate când am vorbit cu el în biroul său de la Universitatea din Texas, unde este președintele departamentului de imunologie și directorul executiv al Platformei sale de imunoterapie. „Nu veți obține doar o creștere a supraviețuirii”, a spus el. Mii de pacienți tratați cu imunoterapie au trăit fără cancer timp de 10 sau mai mulți ani. „Acești oameni au fost vindecați”.

Aceste rezultate i-au adus lui Allison multe premii, inclusiv premiul Paul Ehrlich și Ludwig Darmstaedter și Premiul de cercetare medicală clinică Lasker-DeBakey în 2015 și Premiul Wolf în medicină și Premiul Balzan în 2017. Apoi, în 2018, Allison a împărșit premiul cel mare cu cu Tasuku Honjo de la Universitatea Kyoto: Premiul Nobel pentru fiziologie sau medicină (Honjo găsise independent un punct de control diferit pentru cancer).

În Houston, Allison a devenit o celebritate majoră: un invitat căutat la strângerea de fonduri, un avocat cu legislatura din Texas pentru dolari de cercetare și ținta nenumăratelor hound-uri și autori de căutare selfie. Nu i-a rănit celebritatea în picioare, că, cu ocazie, el joacă și armonica pe scenă cu Willie Nelson și că un documentar despre el și opera sa, Jim Allison: Breakthrough, a fost lansat anul trecut.

 

Material preluat și tradus de pe www.quantamagazine.org. Continuarea aici.