Oricine poate dezvolta cancer pulmonar. Dar peste 90% din cazuri sunt diagnosticate la fumători, sau foști fumători.

Riscul crește cu numărul de țigări fumate și cu lungimea perioadei în care se fumează. Dacă renunțați la fumat, în 10 ani riscul de cancer pulmonar scade cu jumătate, față de cel al unui fumător. Și inhalatul de fum de țigară crește riscul de cancer pulmonar, la fel cu inhalatul de azbest sau alte particule nocive.

Nefumătorii riscă să dezvolte un tip anume de cancer, numit adenocarcinom. Cancerul pulmonar apare mai ales la persoanele trecute de 60 de ani. S-a întâlnit, în cazuri rare și la tineri.