În general, cancerul apare în momentul în care celulele sănătoase din colon suferă modificări (mutații) ale ADN-ului. ADN-ul le spune celulelor ce să facă, iar acestea se multiplică în mod ordonat, asigurând funcționarea normală a organismului.

Când ADN-ul unor celule suferă mutații, celulele continuă să se multiplice, chiar și atunci când nu este nevoie. Astfel celulele se acumulează și formează tumori. În timp, tumorile cresc și invadează țesuturile normale din jur. Iar celulele cangerigene migrează și în alte părți ale organismului, formând depozite acolo unde ajung (metastaze).

Însă nu orice polip care apare în colon sau rect se transformă în cancer. Acest lucru depinde de felul polipului. Există două tipuri de polipi:

  • polipi adenomatoși. Aceștia se transformă, uneori, în cancer, de aceea apariția lor este denumită afecțiune pre-cancerigenă
  • polipi hiperplazici sau inflamatori. Apar adeseori, dar în general nu sunt pre-cancerigeni