Plămânii sunt două organe spongioase, ca niște bureți, care preiau oxigenul inhalat și eliberează dioxidul de carbon la expirare. În momentul în care apar mutații în unele celule ale plămânului, acestea încep să se multiplice necontrolat și formează tumori.

Cancerul care pornește de la plămâni se numește cancer pulmonar primar. Dacă a pornit de la alte organe, se numește cancer pulmonar secundar.

Există două tipuri mari de cancer pulmonar:

Cancer pulmonar cu celule non-mici. Este cel mai întâlnit tip de cancer pulmonar.  Adenocarcinomul, carcinomul cu celule scuamoase  (carcinom epidermoid) și carcinomul cu celule mari nediferențiate sunt toate subtipuri ale acestui cancer.

Cancer pulmonar cu celule mici. Este întâlnit mult mai rar. În mod obișnuit, se răspândește în organism mai repede și este adeseori diagnosticat în faze avansate.