Colonul este ultima parte a tractului digestiv și se termină cu rectul. Acolo se pot dezvolta polipi, adică mici aglomerări de celule. Acești polipi sunt, de obicei, benigni, adică necancerigeni. Dar odată cu trecerea timpului unii se pot transforma în polipi maligni, cancerigeni.

Polipii sunt, în general, de mici dimensiuni și nu dau aproape nici un simptom. Din această cauză medicii recomandă testări periodice și îndepărtarea polipilor, înainte ca aceștia să devină cancerigeni.

Cancerul colorectal pornește din colon, sau din rect. Cancerul care se dezvoltă în colon se numește cancer de colon, iar cel care pornește din rect, se numește cancer rectal. De multe ori însă aceste cancere sunt denumite grupat, cancer colorectal, pentru că au multe elemente comune.